De mai bine de un an, oamenii de stiinta se intrec in curse pentru a intelege cum noul misterios virus care provoaca COVID-19 ne afecteaza nu numai corpul, ci si creierul. La inceputul pandemiei, unii oameni infectati au observat un simptom curios: pierderea mirosului. Au urmat rapoarte despre alte simptome legate de creier: dureri de cap, confuzie, halucinatii si delir. Unele infectii au fost insotite de depresie, anxietate si probleme de somn.

Studii recente sugereaza ca vasele de sange scurgeri si inflamatia sunt cumva implicate in aceste simptome. Dar multe intrebari de baza raman fara raspuns cu privire la virusul, care a infectat peste 145 de milioane de oameni din intreaga lume. Cercetatorii inca incearca sa-si dea seama cati oameni se confrunta cu aceste probleme psihiatrice sau neurologice, cine prezinta cel mai mare risc si cat timp ar putea dura aceste simptome. Si detaliile raman neclare despre modul in care virusul cauzator de pandemie, numit SARS-CoV-2, isi exercita efectele.

,,Inca nu am stabilit ce face acest virus in creier”, spune Elyse Singer, neurolog la Universitatea din California, Los Angeles. Probabil ca exista multe raspunsuri, spune ea. ,,O sa ne dureze ani de zile sa distrugem acest lucru.”

Obtinerea numerelor

Deocamdata, unii oameni de stiinta se concentreaza asupra elementelor de baza, inclusiv asupra numarului de oameni care experimenteaza acest tip de probleme legate de creier dupa COVID-19.

Un studiu recent al dosarelor electronice de sanatate a raportat un raspuns alarmant: in cele sase luni de dupa o infectie, una din trei persoane a experimentat un diagnostic psihiatric sau neurologic . Acest rezultat, publicat pe 6 aprilie in Lancet Psychiatry , a venit din evidenta sanatatii a peste 236.000 de supravietuitori COVID-19. Cercetatorii au numarat diagnosticul a 14 tulburari, de la boli mintale, cum ar fi anxietatea sau depresia, la evenimente neurologice, cum ar fi accidentele vasculare cerebrale sau sangerarile cerebrale, in cele sase luni de dupa infectia cu COVID-19.

,,Nu ne-am asteptat sa fie un numar atat de mare”, spune coautorul studiului Maxime Taquet de la Universitatea Oxford din Anglia. Unul din trei ,,ar putea parea infricosator”, spune el. Dar nu este clar daca virusul in sine provoaca aceste tulburari in mod direct.

Marea majoritate a acestor diagnostice au fost depresie si anxietate, ,,tulburari care sunt extrem de frecvente deja in populatia generala”, subliniaza Jonathan Rogers, psihiatru la University College London. Mai mult, depresia si anxietatea sunt in crestere in randul tuturor in timpul pandemiei, nu doar a persoanelor infectate cu virusul.

Tulburarile de sanatate mintala sunt ,,lucruri extrem de importante de abordat”, spune Allison Navis, neurolog la clinica post-COVID de la Scoala de Medicina Icahn din Muntele Sinai din New York City. ,,Dar sunt foarte diferite de un accident vascular cerebral sau dementa”, spune ea.

Aproximativ 1 din 50 de persoane cu COVID-19 au avut un accident vascular cerebral, au constatat Taquet si colegii sai. Cu toate acestea, printre persoanele cu infectii severe care au aparut cu delir sau alte stari mentale modificate, incidenta a fost mult mai mare – 1 din 11 a avut accidente vasculare cerebrale.

La persoanele cu COVID-19 apar leziuni neurologice grave, cum ar fi aceste accidente vasculare cerebrale cauzate de blocarea vaselor de sange.

Studiul lui Taquet vine cu avertismente. A fost o privire inapoi la codurile de diagnostic, adesea introduse de clinicieni grabiti. Acestea nu sunt intotdeauna de incredere. Si studiul gaseste o relatie, dar nu poate concluziona ca COVID-19 a cauzat vreunul dintre diagnostice. Cu toate acestea, rezultatele indica modul in care COVID-19 afecteaza creierul.

Vasele de sange scrutate

La inceputul pandemiei, pierderea mirosului a sugerat ca virusul ar putea sa atace direct celulele nervoase. Poate ca SARS-CoV-2 ar putea sparge craniul urcand de-a lungul nervului olfactiv, care transporta mirosurile din nas direct in creier, au considerat unii cercetatori.

Acel scenariu inspaimantator nu pare sa se intample prea mult. Majoritatea studiilor de pana acum nu au reusit sa produca mult virus in creier, daca exista, spune Avindra Nath, un neurolog care studiaza infectiile sistemului nervos central la Institutele Nationale de Sanatate din Bethesda, MD. virusul din creierul persoanelor cu COVID-19, dar nu l-a gasit. ,,I-am tot spus oamenilor nostri:,, Hai sa ne uitam din nou “, spune Nath. 

Aceasta absenta sugereaza ca virusul afecteaza creierul in alte moduri, implicand eventual vasele de sange. Asadar, Nath si echipa sa au scanat vasele de sange in creierul post-mortem al persoanelor care au fost infectate cu virusul cu un aparat RMN atat de puternic incat nu este aprobat pentru utilizare clinica la persoanele vii. ,,Am putut sa privim vasele de sange intr-un mod in care nimeni nu a putut”, spune el.

Daunele au abundat , echipa a raportat pe 4 februarie in New England Journal of Medicine . Cheaguri mici stateau in vasele de sange. Peretii unor vase erau neobisnuit de grosi si inflamati. Si sangele curgea din vase in tesutul cerebral din jur. ,,Puteti vedea toate cele trei lucruri care se intampla in acelasi timp”, spune Nath.

Aceste rezultate sugereaza ca cheagurile, captuselile inflamate si scurgerile din barierele care tin in mod normal sangele si alte substante nocive in afara creierului pot contribui la deteriorarea creierului legata de COVID.

Semnele de deteriorare a creierului persoanelor cu COVID-19 implica inflamatii, inclusiv aceste celule imune din jurul unui vas de sange (stanga) si modificari ale celulelor (dreapta) care ar fi putut rezulta din oxigenul scazut.

Dar mai multe necunoscute impiedica orice concluzii clare cu privire la modul in care aceste vase de sange deteriorate se raporteaza la simptomele sau rezultatele oamenilor. Nu exista prea multe informatii clinice disponibile despre oamenii din studiul lui Nath. Unii probabil au murit din alte cauze decat COVID-19 si nimeni nu stie cum i-ar fi afectat virusul daca nu ar fi murit.

Corpul si creierul inflamate

Inflamatia din corp poate provoca probleme si la nivelul creierului, spune Maura Boldrini, psihiatru la Universitatea Columbia din New York. Semnalele inflamatorii eliberate dupa ranire pot schimba modul in care creierul produce si foloseste molecule de semnalizare chimica, numite neurotransmitatori, care ajuta la comunicarea celulelor nervoase. Moleculele cheie de comunicare precum serotonina, norepinefrina si dopamina se pot amesteca atunci cand exista o multime de inflamatii.

Mesajele neuronale pot fi intrerupte la persoanele care sufera leziuni traumatice ale creierului, de exemplu; cercetatorii au descoperit o relatie intre inflamatie si boli mintale la jucatorii de fotbal si la altii care au avut lovituri la cap.

Dovezi similare provin de la persoanele cu depresie, spune Emily Troyer, psihiatru la Universitatea din California, San Diego. Unele persoane cu depresie au niveluri ridicate de inflamatie, au descoperit studiile. ,,De fapt, nu stim ca se intampla in COVID”, avertizeaza ea. ,,Stim doar ca COVID provoaca inflamatie, iar inflamatia are potentialul de a perturba neurotransmisia, in special in cazul depresiei.”

Vedeti toata acoperirea noastra asupra focarului de coronavirus

Printre celulele care elibereaza proteine   inflamatorii in creier se numara microglia, versiunea creierului a sistemului imunitar care lupta impotriva bolilor organismului. Microglia poate fi, de asemenea, implicata in raspunsul creierului la COVID-19. Microglia pregatita pentru actiune a fost gasita la aproximativ 43% din 184 de pacienti cu COVID-19, Singer si altii au raportat intr-o revizuire publicata pe 4 februarie in Free Neuropatholog y. Rezultate similare provin dintr-o serie de autopsii ale creierului pacientilor cu COVID-19; 34 din 41 de creiere contineau microglie activata , cercetatorii de la Universitatea Columbia Irving Medical Center si New York Presbyterian Hospital au raportat 15 aprilie la Brain .

Cu aceste descoperiri, nu este clar ca SARS-CoV-2 afecteaza creierul oamenilor diferit de alti virusi, spune Navis. In clinica sa post-COVID-19 de pe Muntele Sinai, vede pacienti cu oboseala, dureri de cap, amorteli si ameteli – simptome despre care se stie ca urmeaza si alte infectii virale. ,,Ezit sa spun ca acest lucru este unic pentru COVID”, spune Navis. ,,Nu suntem obisnuiti sa vedem atat de multi oameni care primesc o infectie specifica sau sa stim care este infectia virala”.

Tachinarea in afara de toate modurile in care creierul poate suferi pe fondul acestei pandemii si modul in care aceasta afecteaza o anumita persoana este imposibila. Depresia si anxietatea sunt in crestere, sugereaza sondajele. Aceasta crestere ar putea fi deosebit de accentuata la persoanele care au suportat diagnostice stresante, boli si izolare.

Doar a fi intr-o unitate de terapie intensiva poate duce la confuzie. Delirium a afectat 606 din 821 de persoane – 74% – in timp ce pacientii se aflau in unitati de terapie intensiva pentru insuficienta respiratorie si alte urgente grave, a constatat un studiu din 2013. Tulburarea de stres posttraumatic a afectat aproximativ o treime din persoanele care au fost grav bolnave cu COVID-19 ( SN: 3/12/21 ).

Aspecte mai specifice ale tratamentului conteaza si ele. Pacientii cu COVID-19 care au petrecut perioade lungi de timp pe stomac ar putea avea dureri nervoase persistente, nu pentru ca virusul a atacat nervul, ci pentru ca pozitia predispusa a comprimat nervii. Si oamenii s-ar putea simti neclari din punct de vedere mental, nu din cauza virusului in sine, ci din cauza lipsei de medicament anestezic, propofolul, care a insemnat ca au primit un sedativ alternativ care poate aduce mai multe efecte secundare, spune Rogers, psihiatrul de la University College London.

Intrebarile persistente – ce face de fapt virusul asupra creierului, cine va suferi cel mai mult si pentru cat timp – sunt inca fara raspuns si probabil ca nu vor fi mult timp. Efectele variate si daunatoare ale blocajelor, imprecizia pe care o folosesc medicii si pacientii pentru descrierea simptomelor (cum ar fi termenul nemedical ,,ceata cerebrala”) si efectele indirecte pe care virusul le poate avea asupra creierului se imbina, creand un puzzle diabolic complex.

Deocamdata, medicii sunt ocupati sa se concentreze asupra modalitatilor prin care pot ajuta, chiar si in mijlocul acestor mistere, si proiecteaza studii mai mari si mai lungi pentru a intelege mai bine efectele virusului asupra creierului. Aceste informatii vor fi esentiale pentru a ajuta oamenii sa avanseze. ,,Din pacate, acest lucru nu se va termina in curand”, spune Troyer.